EDAD DE HIELO


Las glaciaciones periódicas de los últimos 2,5 millones de años fueron causadas por cambios en el eje de rotación de la Tierra que provocaron un aumento de la radiación solar. También hubo cambios en los niveles de CO2 atmosférico y en la circulación oceánica, pero eso ocurrió después y amplió un proceso que ya se había iniciado. Ese cambio en la rotación modificó los niveles de radiación solar, como ocurrió en la última glaciación, que comenzó hace unos 26.000 años y se prolongó por más de siete milenios.

Si la órbita de la Tierra alrededor del Sol fuese perfectamente circular («casi» lo es), el Sol estuviera exactamente en el centro geométrico de la órbita («casi» lo está) y la inclinación del eje fuese constantemente de 23,5° (como «casi» sucede), no habría cambios climáticos a gran escala debidos a fluctuaciones en la insolación: todos los veranos serían iguales entre sí desde hace miles de millones de años; sin embargo, la suma de todos esos «casis», y algunos otros no mencionados, origina lentísimos cambios en la cantidad de radiación solar que anualmente recibe la Tierra.

sólo nos falta por conocer con detalle los mecanismos de amplificación por los cuales las ligeras variaciones de insolación provocan los grandes cambios climáticos.

Como los factores astronómicos han existido siempre y las glaciaciones sólo se han producido en determinadas épocas de la historia de la Tierra, hay que admitir que estas situaciones extremas se producen sólo cuando a las fluctuaciones orbitales se superponen otras circunstancias. La presencia natural de vapor de agua (H2O), dióxido de carbono y otros gases atmosféricos hace que la temperatura media de la superficie terrestre sea de 15 °C y no de −15 °C: Si no fuera por el efecto invernadero natural, la superficie terrestre sería una costra de hielo. Por tanto, cuando se habla del efecto invernadero como de algo potencialmente peligroso hay que referirse, en realidad, al «efecto invernadero realzado», es decir, al sobrecalentamiento adicional que pueden provocar las emisiones producidas por la actividad humana.

La Glaciación Würm, sucedió entre el 65.000 a.C y el 10.000 a.C aproximadamente. Se trata de la última glaciación, la mejor conocida y la que mas afectó a la vida del hombre moderno. El nivel del mar durante esta glaciación estuvo muy por debajo del actual. Esto posibilitó por ejemplo que se pudiera cruzar a pie entre Asia y América por el estrecho de Bering y que muchos territorios habitados por el hombre durante este periodo hoy en día estén bajo las aguas. El final de la glaciación supuso no solo el aislamiento del continente Americano, sino también por ejemplo el de Australia, Tasmania, Nueva Guinea, Filipinas, Indonesia, Japón y la Antártida. A esta época se la conoce como la primera parte del Pleistoceno Superior.
Entre cada glaciación hubo periodos interglaciares con climas mucho mas benignos y templados similares al clima que gozamos en la actualidad.

El cambio en el clima supuso un desafío para las especies humanas que debieron adaptarse a los cambios, de temperatura, de flora y fauna. Los recursos disponibles se modificaban y la humanidad se tuvo que adaptar bien con migraciones, bien modificando su comportamiento, bien adaptando y evolucionando sus propias características físicas al nuevo medio.

Es difícil hablar en general de la glaciación Würm, ya que su importancia y evolución fueron muy diferentes en las distintas zonas del planeta. La glaciación se centró especialmente en las regiones de Norteamérica, Europa y Asia. Algunas de las zonas que se cubrieron de hielo fueron Canadá, el norte de Estados Unidos, Reino Unido, gran parte de Europa, y el norte de Asia.

En la Península Ibérica la glaciación tuvo unas consecuencias muy relevantes. La Península sufrió numerosos cambios constantes, convirtiendo el territorio en un lugar con muchos ecosistemas. Esta gran variedad de ecosistemas beneficio a los grandes mamíferos de la zona, creciendo su número en estos años.

En algunos países se divide la glaciación de Würm en tres o cuatro períodos distintos, teniendo cada país una subdivisión distinta. En Alemania se divide el periodo en tres, las cuales son Würm I, Würm II y Würm III. En cambio, en España se divide en cuatro periodos y en dos bloques, siendo el primer bloque el llamado Würm antiguo, formado por Würm I y Würm II, y el segundo bloque el denominado Würm reciente, formado por Würm III y Würm IV.

después de una brusca bajada de 40 metros hace 30.000 años, el nivel de mar global se mantuvo bastante estable para volver a caer otros 20 metros hace unos 22.000 años. A partir de ese punto, se produjo una subida lenta del nivel del océano que se aceleró mucho hace unos 17.000 para decelerarse hace unos 7.000 años y llegar lentamente en los últimos metros de subida hasta los niveles actuales.

Podemos afirmar que desde hace unos diez mil años estamos en una época cálida, que ha favorecido la actual expansión de la humanidad a partir del desarrollo de la agricultura. No debemos olvidarnos, sin embargo, de que se trata de un paréntesis dentro del período frío que supone el último millón de años. Ha habido momentos mucho más fríos que los actuales y tiempos tan cálidos o más que el presente, pero estos pequeños ciclos de calor y frío han durado pocos siglos y sus efectos puede decirse que son moderados.

Retrocediendo una veintena de millones de años… En términos ecológicos, el progresivo descenso del volumen de dióxido de carbono atmosférico, junto a los factores climáticos, ha tenido como resultado que el cinturón de bosque tropical cálido que se extendía por gran parte del Viejo Mundo sufriera un proceso de fragmentación y declive desde el Mioceno final, y, sobre todo, en el Plioceno y Pleistoceno. Esta pérdida de hábitat propició, sin duda, la desaparición de muchas especies de hominoideos, aunque quizá no fue ésta la única causa de su decadencia hasta llegar a la exigua diversidad actual. En el Mioceno podían encontrarse varias especies de hominoideos conviviendo en la misma región, cuando actualmente sólo hay como máximo dos especies a la vez. Tal vez, otra causa importante del declive haya que buscarla en la competencia ecológica con los otros monos del Viejo Mundo, los cercopitecoideos, hoy día mucho más abundantes y variados .Sin embargo, ese mismo cambio ecológico supuso la aparición y extensión a lo largo del Mioceno final y del Plioceno de ecosistemas más abiertos en gran parte de África, con nuevas especies de plantas y animales, y entre ellas estuvieron pronto los homínidos (nuestros antepasados y parientes más próximos).

Hoy sabemos que el desierto del Sahara es un vasto mar de arena y salinas. Pero hasta hace unos 5,000 años, así es como se veía.

Era un paisaje verde de las sabanas, lagos y ríos donde los primeros humanos vivían, cazaban y pescaban.

A diferencia de Eurasia e, incluso, América, los cambios climáticos ocurridos durante la prehistoria en el continente africano no son glaciaciones sino periodos de mayor humedad (pluviales) alternados con otros de más aridez (interpluviales), si bien su determinación y cronología es bastante difícil de delimitar (para algunos los episodios pluviales corresponden con las glaciaciones, para otros, con los interglaciares)

 Kagueriense: sería el pluvial conocido de mayor antigüedad, identificado en el valle del río Kaguera (Uganda) y coetáneo con la glaciación Günz centroeuropea.

 Kamasiense: es el segundo episodio pluvial, coetáneo con laglaciación Mindel europea. Su duración y sus fases son tema de fuerte controversia.

 Kanjeriense: el tercer pluvial recibe el nombre de la pequeña localidad keniana de Kanjera a orillas del lago Victoria, donde además se han localizado algunos asentamientos olduvayenses. Aunque el Kanjeriense sería contemporáneo del Riss centroeuropeo, hay quien lo considera un estadio subsidiario del Kamasiense.

 Gambliense: Existe una lógica duda sobre si considerarlo el tercero o el cuarto pluvial africano (dependiendo de la categoría que se le dé al Kanjeriense). En cualquier caso, suele asociarse a la última glaciación, el Würm centroeuropeo.

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